Una misión sumergible en aguas antárticas ha revelado ecosistemas únicos tan raros que merecen una protección especial, dicen los científicos. La investigación sobre fondos marinos, coordinada por el grupo de campaña Greenpeace, ayudará a construir el caso para la creación del santuario de vida silvestre más grande del mundo. Cubriendo 1,8 millones de km2, la reserva marina será considerada por las naciones antárticas en una conferencia en octubre. Prohibiría toda la pesca en una gran parte del mar de Weddell. Las restricciones también se aplicarían en una zona cercana a la punta de la Península Antártica.

Junto con las criaturas más pequeñas que viven en el lecho marino, la reserva brindará protección adicional a animales más grandes como focas leopardo, orcas, ballenas jorobadas y pingüinos.

Liderando la misión sumergible es la Dra. Susanne Lockhart, investigadora asociada en la Academia de Ciencias de California. Su trabajo se destinará a categorizar las partes del lecho marino que ella considera particularmente únicas como ecosistemas marinos vulnerables. Ella cree que la expedición actual ya ha reunido datos que argumentan a favor de la protección especial. He revisado las imágenes y en un sitio de buceo en particular en el Sonido Antártico. Es realmente emocionante, con un fondo marino realmente denso lleno de vida y diversidad, le dijo a BBC News.

“Estas formas de vida pueden ser muy vulnerables a la perturbación. Presentaré mis hallazgos al comité que vela por estas aguas y espero que se les otorgue una protección especial.”

Una de las principales amenazas para la salud de la vida marina antártica es el aumento en la cantidad de kril que se pesca. Estas diminutas criaturas parecidas a camarones se utilizan para preparar alimentos para peces para alimentar a las poblaciones de criaderos. También son una rica fuente de omega-3 utilizada en los complementos alimenticios. Sin embargo, los crustáceos son una especie clave que se encuentra en la base de una cadena alimenticia que admite animales superiores, como las ballenas, las focas, los pingüinos y los albatros y petreles de la región. Las perturbaciones en el suministro de kril pueden tener efectos perjudiciales más adelante en la cadena alimentaria.

El organismo responsable de gestionar la explotación de los recursos marinos en el Continente Blanco es la Comisión para la Conservación de los Recursos Vivos Marinos Antárticos, o CCRVMA. Está compuesto por 24 estados miembros (y la UE), y deben aprobar cualquier propuesta de reserva por unanimidad.

Existe evidencia de que las reservas marinas solo funcionan con una vigilancia y recursos adecuados para la aplicación, pero Frida Bengtsson, directora de la misión de Greenpeace, no ve esto como una barrera.

“Creo que hoy, cuando hemos aumentado la cobertura de satélites, por ejemplo, creo que el uso de tecnologías modernas será muy importante para garantizar que no ocurran actividades en estos santuarios. Tenemos las herramientas; es solo tener la voluntad de usarlos.”

En su reunión de octubre de 2016, los miembros de la CCRVMA acordaron crear una reserva en el Mar de Ross en el otro lado del continente. El área restringida abarcaba alrededor de 1,6 millones de km cuadrados.