Los investigadores han encontrado lagos que pueden arrojar nueva luz sobre los mundos helados en nuestro Sistema Solar. En el Ártico canadiense, dos cuerpos de agua subglaciales han sido detectados debajo de más de 500 metros de hielo. El agua tiene una temperatura máxima estimada de -10.5ºC, y debería ser muy salado para evitar la congelación. Se cree que existen condiciones similares de frío y salinidad en el océano subsuperficial de la luna de Júpiter Europa, pero también el potencial para albergar vida. Los hallazgos, de un equipo dirigido por la Universidad de Alberta , han sido publicados en Science Advances.

Los dos lagos aparecieron en una encuesta de radar del Devon Ice Cap, que se encuentra en la isla de Devon, en el norteño territorio de Nunavut. Me sorprendió mucho, y un poco desconcertado, Anja Rutishauser, el autor principal del estudio, dijo sobre el descubrimiento. Definitivamente no estaba buscando lagos subglaciales. Aunque se está descubriendo que los sistemas de agua debajo de grandes capas de hielo son cada vez más comunes, se pensó que la capa de hielo de la Isla Devon estaba congelada en la roca subyacente. Estos son los primeros lagos subglaciales que se observan en la costa canadiense y se estima que cubren áreas de cinco y ocho kilómetros cuadrados respectivamente. Es un hallazgo sorprendente, y uno que realmente no esperaba del estudio geofísico de esta pequeña capa de hielo, comentó el profesor Martin Siegert del Imperial College de Londres.

“De los más de 400 lagos subglaciales en la Antártida, se cree que todos ellos comprenden agua dulce. Por lo tanto, lo que sea que esté viviendo en él también puede ser único”, añadió.

Se estima que el agua en los lagos es cinco veces más salada que el agua de mar, lo que permite que su punto de congelación baje por debajo del de agua dulce, otros lagos subglaciales en Groenlandia y la Antártida contienen agua dulce, generada al derretirse en la base del hielo. El calor geotérmico se eleva desde la roca subyacente y está aislado por la gruesa capa de hielo que se encuentra arriba. La capa de hielo canadiense no es lo suficientemente gruesa para proporcionar este aislamiento.

El agua rica en sal se ha estudiado debajo del glaciar Taylor en los valles secos McMurdo de la Antártida, pero esto es suministrado por una antigua cuenca de agua marina. La ubicación montañosa de estos lagos los sitúa por encima de los niveles del mar anteriores, y su salinidad se deriva del alto contenido de sal de la roca circundante.

Es interesante, señala el Prof. Jemma Wadham de la Universidad de Bristol, que lugares que miramos, los lagos más subglaciales que encontramos. Al igual que en entornos no glaciales, podría haber una gran diversidad de tipos de lagos y condiciones de hábitat de vida.

Hay muchas respuestas que los investigadores quieren buscar a continuación. Puede haber toda una red de lagos en esta región, más allá de los dos observados hasta ahora, y su tamaño aún no se ha determinado. Sin embargo, el potencial de estos entornos para albergar vida es una cuestión acuciante, ya que pueden representar un microbial ampliamente aislado.

Los autores del estudio sugieren que los lagos pueden haber estado aislados de ambientes circundantes por hasta 120,000 años. La probabilidad de vida en estos sistemas es alta, aunque las temperaturas existentes podrían sugerir que la actividad biológica estaría severamente limitada, según opina la Dra. Alison Murray, del Instituto de Investigación del Desierto de Nevada.

La Dra. Claire Cousins ​​de la Universidad de St Andrews explica: “Aunque la química de estos lagos puede ser algo diferente al océano ambientes en lunas heladas como Europa, sus condiciones de otro modo extremas nos ayudarán a comprender la habitabilidad de los ambientes subagudos hipersalinos”.

Anja Rutishauser y sus colegas esperan poder perforar en las aguas de los lagos algún día, para comprender mejor cualquier ecosistema dentro. Tal trabajo podría, dice el Dr. Murray, proporcionar una clave para comprender la vida- la naturaleza de apoyo de tales sistemas que pueden ocurrir en los mundos helados y oceánicos del Sistema Solar y más allá.