Miles de estudiantes y docentes realizaron el jueves una demostración masiva en la céntrica avenida Alameda de Santiago para denunciar la “obtención de beneficios” en la educación superior, en la primera protesta bajo la administración de un mes del presidente conservador Sebastián Piñera.

Los organizadores calcularon alrededor de 120,000 participantes en la manifestación que recorrió el centro de la capital de Chile. Protestas similares tuvieron lugar en las principales ciudades del país.

La marcha fue convocada por la Confederación Nacional de Estudiantes de Chile (Confech) para exigir el fin de las ganancias en educación, entre otras demandas. Los jóvenes consideran que la educación superior todavía es un negocio y denuncian que miles de estudiantes y sus familias están en deuda con los bancos, a los que se ven obligados a acudir para su educación.

Reunidos en el Parque Bustamante, enormes columnas de estudiantes avanzaban por varias cuadras de la avenida principal en el centro de la capital chilena, con un alto llamado no visto desde las primeras manifestaciones estudiantiles en 2011.

“Marchamos contra la forma y la reforma”, decía uno de los cientos de lienzos planteados por estudiantes, que durante años reclaman educación pública, gratuita y de calidad y ahora tienen sus ojos puestos en la prohibición de obtener ganancias en las entidades educativas.

Las marchas, a las que asisten estudiantes y profesores, siguen una reciente decisión del tribunal constitucional del país de revocar una ley que prohíbe a las empresas con fines de lucro controlar las universidades.

La obtención de beneficios de la educación superior es ilegal en Chile. Pero los críticos han sostenido durante mucho tiempo que algunas compañías que operan universidades han encontrado formas de explotar las lagunas en la ley, lo que les permite obtener ganancias sin volver a invertir el dinero en matrículas reducidas o educación mejorada.

Las demandas del movimiento estudiantil “siguen siendo válidas y siguen siendo las mismas”, dijo Sandra Beltrami, una de las portavoces de Confech. “Queremos estar en las aulas, queremos tener clases, queremos estudiar una carrera para ser alguien en la vida y tener una profesión como la de muchas personas en este país, y no podemos hacerlo porque todavía hay ganancias en Chile “, agregó.

Golpeando tambores, portando pancartas y, a veces, arrojando piedras y bloqueando el tráfico, los estudiantes marcharon por el centro de Santiago, provocando ocasionalmente pequeños enfrentamientos con la policía, que utilizó gas lacrimógeno y tanques de agua para dispersar a los manifestantes. Hasta el momento, el número de detenidos no ha sido reportado.

Las primeras protestas estudiantiles estallaron en 2011 durante el primer gobierno de Piñera (2010-2014). Luego, su sucesora, la socialista Michelle Bachelet (2014-2018) delineó una profunda reforma de este sistema educativo, que sigue siendo un legado de la dictadura de Augusto Pinochet (1973-1990).

Pero los cambios, como la provisión gratuita de alrededor de un tercio de la matrícula y la prohibición de seleccionar estudiantes en las escuelas, fueron considerados “insuficientes” por los estudiantes, que prometieron redoblar sus protestas en el nuevo gobierno de Piñera, que comenzó en marzo 11.

A principios de esta semana, después de firmar un proyecto de ley para extender la política de propinas a unos 13,000 estudiantes de institutos técnicos, Piñera negó que haya planeado dar marcha atrás a los beneficios de la gratuidad y dijo que no habrá ganancias en la educación.

“Quiero aprovechar esta oportunidad para dejar muy claro que la educación gratuita en la educación superior llegó para quedarse y que no habrá ganancia en la educación superior universitaria”, dijo el presidente.