Un avión militar argelino se estrelló cerca de la capital matando a 257 personas a bordo, dijeron las autoridades.

El avión cayó justo después de despegar del aeropuerto militar de Boufarik, al oeste de Argel. Se está llevando a cabo una investigación sobre la causa.

El presidente de Argelia, Abdelaziz Bouteflika, ha declarado tres días de duelo nacional. La mayoría de los muertos son miembros del ejército y sus familias, dice el Ministerio de Defensa. Diez miembros de la tripulación también murieron.

Pasajeros del Sahara Occidental, un territorio en disputa anexionado por Marruecos después de que España se retiró en 1975, se encontraban entre las víctimas mortales.

El Frente Polisario, que busca la independencia del territorio y está respaldado por Argelia, dice que 30 saharauis occidentales, incluyendo mujeres y niños, murieron. Un alto miembro del partido gobernante FLN de Argelia dijo que entre los muertos había 26 miembros del Polisario.

El avión, un Ilyushin Il-76, viajaba hacia Bechar y Tinduf, en el suroeste del país. La región de Tinduf, que limita con el Sáhara Occidental, es sede de campamentos de refugiados y sirve de base para el Frente Polisario.

El accidente es el más mortífero del mundo desde julio de 2014, cuando murieron las 298 personas a bordo del vuelo MH17 de Malaysian Airlines que fue derribado en el este de Ucrania. También es el segundo accidente aéreo más letal desde 2003.

Las autoridades están trabajando para identificar los restos de los asesinados. Imágenes de la escena muestran humo saliendo de restos en un campo.

Este no es el primer gran desastre aéreo en Argelia. Hace cuatro años, un avión con personal militar y familiares se estrelló en Argelia, matando a 77 personas.