Virgin Galactic hizo historia el jueves al volar al borde de la atmósfera de la Tierra, dando el paso más audaz hasta el momento en el turismo espacial.

El cohete VSS Unity de la compañía despegó de Mojave y su SpaceShipTwo se separó de la aeronave de doble fuselaje WhiteKnightTwo y alcanzó una altitud máxima de 51.4 millas antes de regresar a la Tierra.

La NASA reconoce la marca de 50 millas como el borde del espacio.

El vuelo de prueba marcó una gran recuperación para Virgin Galactic, en la que el piloto Michael Alsbury murió y el piloto Peter Siebold se lesionó hace cuatro años cuando el VSS Enterprise se rompió en un vuelo de prueba fallido que puso en peligro todo el proyecto.

Los programas de prueba de vuelo incrementales son, por definición, abiertos y, en gran medida, cada prueba depende de los datos de la prueba que la precede, dijo Virgin Galactic en un informe de CNN. No hay garantía de que todo funcionará perfectamente a la primera y, como todos los programas que buscan tomar medidas audaces, inevitablemente tendremos momentos en que las cosas no salgan según lo planeado.

El vuelo también marcó la primera misión de Virgin Galactic para la NASA, que tuvo cuatro de los experimentos de la agencia espacial en el vuelo del jueves, en su carga útil.

La anticipada adición de SpaceShipTwo a una creciente lista de vehículos comerciales que apoyan la investigación suborbital es emocionante, dijo Ryan Dibley, gerente de campaña de oportunidades de vuelo en el Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA, en un comunicado antes del vuelo.

El acceso económico al espacio suborbital beneficia enormemente la investigación tecnológica y las comunidades más amplias de vuelos espaciales.

Virgin Galactic se diferencia de otros esfuerzos privados como SpaceX de Elon Musk y Blue Origin de Jeff Bezo al usar un avión espacial propulsado por cohetes para abandonar la atmósfera de la Tierra, en lugar de los cohetes verticales que la NASA y otras agencias espaciales usaron durante décadas.