Hayabusa 2

Desde los próximos pasos en la revolución del espacio comercial hasta un superdeportivo impulsado por cohete, hay mucho que esperar en 2018.

2018 verá una gran cantidad de misiones espaciales que resaltan la naturaleza internacional de la exploración espacial actual. El primero es Chandrayaan 2, el seguimiento de la India a su innovadora misión lunar lanzada en 2008.

Si bien su predecesor fue un orbitador, Chandrayaan 2 comprenderá un orbitador, un módulo de aterrizaje y un rover desarrollado por la agencia espacial del país, ISRO. La misión está programada para lanzarse en un cohete GSLV desde el Centro Espacial Satish Dhawan en Andhra Pradesh hacia marzo.

En mayo, la NASA lanzará su nave espacial Insight a Marte. Insight utilizará un conjunto sofisticado de instrumentos para explorar profundamente bajo la superficie del planeta rojo, en busca de pistas sobre cómo se formó. También escuchará los “marsquakes” que podrían arrojar luz sobre la estructura interna del planeta.

Mision Insight
Mision Insight

En julio, la nave espacial japonesa Jaxa (Hayabusa 2) de la agencia espacial llegará a su objetivo, el asteroide 162173 Ryugu, en un esfuerzo por devolver muestras de esta roca espacial a la Tierra. Su antecesor, Hayabusa, capturó la imaginación del mundo cuando, en 2005, alcanzó el asteroide Itokawa.

Aunque esa misión sufrió algunos contratiempos, logró regresar a la Tierra con algunas pequeñas partículas de material de asteroides, suficientes para que los científicos obtengan información.

Los ingenieros han realizado varias mejoras para Hayabusa 2, que pretende construir sobre su predecesor pionero al devolver incluso más material de asteroides y desplegar con éxito varios pequeños módulos de aterrizaje en la superficie de Ryugu.

Japón no será el único país que visitará un asteroide el próximo año. La nave espacial Osiris-Rex de la NASA, lanzada en 2016, se reunirá con el objeto conocido como 101955 Bennu en agosto. Osiris-Rex también buscará recolectar una muestra de suelo y roca y regresarla a nuestro planeta para su análisis.

Finalmente, Europa y Japón podrían enviar una misión para explorar el primer planeta desde el Sol: Mercurio. La misión, Bepi Colombo, buscará profundizar y extender el conocimiento adquirido en Mercurio por la reciente nave espacial Messenger de la agencia espacial estadounidense.

BepiColombo consiste en dos naves espaciales lanzadas en un cohete; la misión llevará a cabo un mapeo detallado e investigará el campo magnético del planeta. Los científicos esperan arrojar luz sobre cuestiones clave, como por qué Mercurio parece consistir en un gran núcleo de hierro con una fina capa de rocas de silicato en el exterior.

Spacex
Spacex

2018 debería ser el año en que la compañía de lanzamiento privada Spaceon de Elon Musk construya uno de los cohetes más poderosos jamás construidos: el Falcon Heavy.

En diciembre, Musk tuiteó fotos tentadoras del enorme vehículo que se estaba montando en el Centro Espacial Kennedy en Florida. El cohete de carga pesada consiste en dos de los propulsores Falcon 9 existentes de la compañía sujetos a una etapa de núcleo central. El leviatán de 70 m de largo ha sido diseñado para lanzar cargas útiles de hasta 57 toneladas métricas en el espacio, lo que permite a SpaceX ingresar a nuevos mercados de lanzamiento de satélites y, eventualmente, lanzar astronautas más allá de la órbita terrestre.

Las empresas privadas también podrían dar pasos significativos hacia su objetivo de transportar tripulaciones a la Estación Espacial Internacional (ISS), pero siempre es posible que el cronograma se reduzca al 2019.

Bajo los planes actuales, SpaceX y el gigante aeroespacial Boeing realizarían los primeros lanzamientos tripulados desde suelo estadounidense desde que se retiró el transbordador espacial de la NASA en julio de 2011. Desde entonces, EE. UU. Ha dependido del lanzador Soyuz de Rusia para transportar tripulantes a la ISS, algo que tiene irritó a muchos que trabajan en el sector de los vuelos espaciales estadounidenses.

Boeing Starliner
Boeing Starliner

Ambas compañías planean probar sus sistemas de lanzamiento, realizando demostraciones desatornilladas en primera instancia para recopilar datos de ingeniería. Luego, se espera que lanzan astronautas en los vehículos. Pero con la vida de los astronautas de la NASA en juego en un nuevo sistema de lanzamiento, nadie correrá ningún riesgo, por lo que las demoras no están fuera de discusión.

Pero las pruebas exitosas (cada vez que sucedan) deberían llevar a ambos sistemas a ser certificados por humanos por la agencia espacial estadounidense, permitiendo que SpaceX y Boeing comiencen a cumplir contratos para transportar astronautas a la estación espacial.

A estas naves más tarde se les unirá el propio sistema de lanzamiento de la NASA: la largamente esperada (y costosa) cápsula de Orion y el cohete SLS, que se utilizará para enviar personas más allá de la órbita baja de la Tierra. Si todo sigue el plan, Orion podría lanzarse en un vuelo de prueba sin tripulación en 2019 y un lanzamiento con astronautas en 2021.

Bloodhound
Bloodhound

Después de varios horarios, el coche Bloodhound del Reino Unido debería intensificar su ataque al récord de velocidad en tierra en el otoño.

Impulsado por un cohete atornillado a un motor a reacción Eurofighter-Typhoon, el automóvil fue puesto a prueba en la pista del aeropuerto de Newquay en 2017. Fue una prueba de “baja velocidad”, a solo 200 mph (320 km / h).

A continuación, el equipo pretende superar 500 mph (800 km / h) en el Hakskeen Pan de Sudáfrica en octubre próximo.

Eso es aún menor al récord mundial de velocidad terrestre (763 mph / 1,228km / h), pero debería proporcionar los datos de ingeniería necesarios para impulsar el automóvil a velocidades cada vez más altas en 2019 y 2020.

El objetivo final es pasar 1.000 mph (1.610 km / h).