La sonda de órbita polar IceSat-2 de la NASA disparó su instrumento láser por primera vez esta semana, lo que arrojó la primera medición de altura del satélite.

La hazaña ocurrió cuando IceSat-2 pasó sobre la Antártida. ATLAS, el instrumento láser del satélite, dispara seis haces. Los tres pares se disparan a una velocidad de 10,000 pulsos por segundo.

Cada segundo, ATLAS rebota 300 billones de fotones verdes de la superficie de la Tierra. Al medir el tiempo que tarda cada pulso en regresar, el ATLAS puede medir con precisión la altura y la pendiente de la superficie inferior, en este caso, la altura de la capa de hielo de la Antártida.

Todos estábamos esperando con impaciencia que los láseres se encendieran y viéramos regresar esos primeros fotones, dijo en un comunicado de prensa Donya Douglas-Bradshaw, gerente de proyectos del instrumento ATLAS de ICESat-2. Ver todo trabajar en concierto es increíblemente emocionante. Hay muchas partes móviles y esta es la demostración de que todo funciona en conjunto.

El hielo marino del Ártico relacionado se redujo a la sexta menor extensión de verano.
Aunque el IceSat-2 y su instrumento láser pueden medir y medirán una variedad de superficies, incluidas las olas oceánicas y los bosques, su enfoque principal es el hielo, principalmente el hielo marino.

Perdemos más y más hielo marino cada año y no sabemos por qué, dijo a UPI Tom Wagner, científico del programa ICESat-2, el mes pasado.

IceSat-2 se lanzó a mediados de septiembre. Antes de que pudiera comenzar su misión científica, los ingenieros de la NASA tuvieron que dar tiempo para que se disiparan los posibles contaminantes recogidos durante el lanzamiento y el vuelo. Los científicos también tuvieron que probar el instrumento de la sonda y el sistema de comunicación.

Ahora, IceSat-2 ha devuelto sus primeros datos. Los científicos de la misión estaban entusiasmados de confirmar la precisión de los datos recopilados con el primer pulso láser.
Fue increíble, dijo Tom Neumann, científico adjunto del proyecto ICESat-2. Tenerlo en el espacio, y no solo simular datos en el terreno, es asombroso. Esta es una luz real que pasó de ATLAS a la Tierra y regresó.

La misión científica de la sonda todavía está a medio mes de distancia. Los científicos e ingenieros aún deben asegurarse de que el instrumento láser esté calibrado correctamente, que su láser esté en ángulo correcto y que los pulsos se disparen a la frecuencia correcta.

Tomará un par de semanas adicionales, pero aproximadamente un mes después del lanzamiento, esperamos que podamos recuperar algunos datos excelentes de calidad científica, dijo Neumann.