Reaction Engines Limited (REL), la compañía del Reino Unido que desarrolla un revolucionario motor aeroespacial, ha anunciado inversiones de Boeing y Rolls-Royce. REL, con sede en Culham en Oxfordshire, está trabajando en un sistema de propulsión que es en parte motor a reacción, en parte motor de cohete.

La compañía cree que transformará el mercado de lanzamiento espacial y marcará el comienzo de los viajes hipersónicos alrededor de la Tierra. Las nuevas inversiones ascienden a £ 26.5m. Se incluyen en esta suma las contribuciones de Baillie Gifford Asset Management y Woodford Investment Management.

BAE Systems inicialmente inyectó 20 millones de libras en 2015 y ha invertido nuevos fondos en esta última ronda financiera. Rolls-Royce y Boeing: estos son realmente grandes nombres, y es fantástico estar en esta posición, dijo el CEO de REL, Mark Thomas.

Los rollos son muy positivos sobre la tecnología. Quieren que seamos independientes e innovadores, y que impulsemos nuestra tecnología lo más posible. Y Boeing – eso es increíble. Ellos son la compañía aeroespacial más grande del mundo, tienen décadas de experiencia y planes de futuro que, para nosotros, estoy seguro, serán realmente emocionantes, le dijo a BBC News.

REL está desarrollando lo que llama el motor Sabre. Esta planta de energía está diseñada para empujar un vehículo desde un inicio parado hasta la órbita en un solo paso. Funcionaría como un motor a reacción convencional de hasta Mach 5.5 (5.5 veces la velocidad del sonido) antes de pasar a modo cohete por el resto del ascenso. Las tecnologías clave incluyen un intercambiador de calor compacto preenfriador que puede tomar una corriente de aire entrante de más de 1.000 ° C y enfriarla a -150 ° C en menos de 1/100 de segundo.

Esto permitiría a Sabre usar oxígeno directo de la atmósfera para la combustión en lugar de transportarlo en un tanque con la penalización de peso que eso implica. Aunque generalmente se habla de Sabre en el contexto de un avión espacial en órbita, también se puede instalar en un vehículo que vuela a gran velocidad de un punto a otro en la superficie de la Tierra.

Esta es una aplicación que claramente le interesa a Boeing, cuyo brazo de inversión, HorizonX Ventures, impulsa la fusión en lo que es su primera inversión en una compañía con sede en el Reino Unido.

A medida que los motores de reacción desbloquean la propulsión avanzada que podría cambiar el futuro de los viajes aéreos y espaciales, esperamos aprovechar su revolucionaria tecnología para respaldar la búsqueda de vuelos hipersónicos de Boeing, dijo el vicepresidente de HorizonX, Steve Nordlund.

Aquellos que han seguido la historia REL a lo largo de los años serán conscientes de que Rolls-Royce no es realmente un recién llegado al proyecto. El gigante del motor aeronáutico estuvo involucrado en los años precursores de Sabre, un concepto de avión espacial en la década de 1980 conocido como Hotol. Cuando eso tocó dificultades técnicas, Rolls-Royce dejó ir su interés, al igual que British Aerospace. Ambos han vuelto, el último en su forma actual como BAE Systems. Estamos encantados de convertirnos en un inversor estratégico en Reaction Engines Limited, una innovadora empresa del Reino Unido que está ayudando a superar los límites de la tecnología de aviación, dijo en un comunicado el director de tecnología de Rolls, Paul Stein. Esperamos con interés trabajar con REL y ayudar con el desarrollo de su tecnología, y planeamos incorporar esta tecnología en nuestros propios productos futuros.

REL está llegando a importantes hitos de demostración. En Colorado este verano, comenzará nuevas pruebas de la tecnología de preenfriamiento, enfrentándola con condiciones que simulan las corrientes de aire muy calientes que se encuentran cuando los vehículos se mueven a velocidades hipersónicas.

Esto se hará bajo contrato con la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa de EE. UU. (DARPA). También este verano, REL debería tomar el control de su nueva instalación de prueba en el Reino Unido en Westcott en Buckinghamshire. Es aquí donde la compañía realizará una demostración en 2020 del ciclo completo de Sabre. Suponiendo que esto vaya bien, REL buscaría poner la tecnología en algún tipo de vehículo de vuelo.