El presidente de Ecuador, Lenin Moreno, confirmó el viernes que tres periodistas secuestrados a lo largo de la frontera con Colombia fueron asesinados, lo que abrió la puerta a un ataque militar contra sus captores.

Moreno habló después de que una fecha límite de 12 horas terminó cuando los captores no demostraron que los rehenes seguían con vida. “A pesar de nuestros mejores esfuerzos, hemos confirmado que estos criminales nunca tuvieron la intención de devolverlos sanos y salvos”, dijo Moreno.

Dijo que las tropas de élite pronto serían desplegadas en el área de la frontera norte, donde los empleados del diario El Comercio fueron vistos por última vez hace casi tres semanas mientras investigaban un aumento en la violencia alimentada por las drogas.

El presidente colombiano, Juan Manuel Santos, envió a sus principales asesores militares a Quito, la capital ecuatoriana, para ayudar en la planificación militar. Moreno también ofreció una recompensa de $ 100,000 por información que conduzca a la captura de Walter Arizalam. Arizalam, más conocido por su alias Guacho, es el líder de un grupo de guerrilleros de las desmovilizadas Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC), que se adjudicaron la responsabilidad del secuestro.

Los temores de que el secuestro terminó en tragedia surgieron el jueves cuando una cadena de televisión colombiana dijo que había recibido horribles fotos que pretendían mostrar los cuerpos de los tres hombres. Pero los expertos forenses en ambos países no pudieron confirmar la autenticidad de las imágenes, los grupos de prensa exasperantes y los familiares que dicen que el gobierno ha tomado el incidente muy a la ligera. Moreno el jueves por la noche se apresuró a regresar de una cumbre regional en Perú para lidiar con una crisis que ha sacudido la identidad de los ecuatorianos como residentes de una nación pequeña y pacífica, aislada de la violencia alimentada por las drogas que cruza la frontera.

En una conferencia de prensa, dijo que había una enorme posibilidad de que las muertes reportadas fueran reales. El viernes, dijo que las autoridades habían obtenido nueva información no especificada que confirmó que los tres hombres habían sido asesinados. Mientras Moreno hablaba, decenas de colegas y amigos del periodista Javier Ortega, el fotógrafo Paul Rivas y el chofer Efraín Segarra se reunieron de luto en una plaza frente al palacio presidencial.

Los gobiernos de Ecuador y Colombia han tratado de limitar las consecuencias del secuestro, con funcionarios de ambos países negando que los hombres estuvieran retenidos dentro de su territorio e incluso peleándose por la supuesta nacionalidad de Guacho.

A principios de esta semana, las autoridades desestimaron como falsa una declaración firmada por los captores afirmando que los periodistas fueron asesinados durante un ataque militar coordinado por los dos gobiernos.

“Condenamos las acciones de los gobiernos colombiano y ecuatoriano y su falta de seriedad para proteger las vidas de los reporteros”, dijo la Fundación de Libertad de Prensa de Colombia en un comunicado el jueves. La promesa de Moreno de una respuesta militar devastadora fue vista por muchos como un reconocimiento tácito de que ambos gobiernos habían sido demasiado moderados. Cuando hay cooperación entre los dos países, el criminal siempre caerá, dijo Santos desde la Cumbre de las Américas en Perú, ya que prometió trabajar estrechamente con Moreno en una campaña militar.

En un video de prueba de vida publicado este mes, los tres hombres identificaron a sus captores como miembros del Frente Oliver Sinisterra, un grupo de unas pocas decenas de combatientes que las autoridades dicen que está dirigido por Guacho, un ex rebelde de las FARC.

Se cree que el grupo es responsable de los recientes ataques mortales contra objetivos militares en el norte de Ecuador. Moreno anunció el mes pasado que estaba enviando 12,000 soldados y policías para combatir las bandas de narcotraficantes y aumentar la seguridad a lo largo de la frontera. Eso representa aproximadamente el 10% de las fuerzas policiales y militares de la nación.