El ex presidente colombiano Belisario Betancur, cuyos esfuerzos audaces para alcanzar un acuerdo de paz con los rebeldes izquierdistas en la década de 1980 se deshizo por la sangría provocada por las drogas y una explosión de violencia respaldada por las fuerzas de seguridad del estado, murió el viernes, tenía 95 años.

La muerte de Betancur fue confirmada por el presidente Ivan Duque, quien dijo en su cuenta de Twitter que el legado del ex presidente en la política, historia y cultura colombianas sería un ejemplo para las generaciones futuras. Betancur, quien gobernó de 1982 a 1986, murió en una clínica de Bogotá después de sufrir problemas renales.

Único en el panorama político dominado por la élite de Colombia, Betancur no era hijo de patriarcas, sino que se elevó a la cumbre del poder como hijo de un agricultor pobre en el estado occidental de Antioquia.

Con la ayuda de becas obtuvo una licenciatura en derecho y durante toda su carrera política se desempeñó como periodista, economista y poeta. Su llegada a la presidencia en 1982 provocó una oleada de entusiasmo por poder librar a los colombianos de un conflicto armado que se desató desde la década de 1960, que cobraría más de 250,000 vidas y expulsaría a millones de sus hogares.

Se movió rápidamente para negociar una tregua con grupos guerrilleros, desafiando a los miembros de su propio partido conservador, y con el toque de todos, comenzó a vender su plan de paz directamente a los colombianos. Pero esos esfuerzos se desbarataron rápidamente cuando miles de miembros de la Unión Patriótica, un movimiento político incipiente vinculado a las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia, conocidas como FARC, fueron asesinados por grupos de derecha.

Más tarde se descubriría que muchos de los asesinatos fueron respaldados por las fuerzas de seguridad del estado. Otro movimiento rebelde, el M-19 de inspiración cubana, acusó a Betancur de traición por regresar a sus promesas de paz y en 1985 tomó el control de la Corte Suprema del país con el objetivo de celebrar un juicio revolucionario al presidente y la respuesta del ejército no se hizo esperar, en un hecho al que los colombianos se refieren casi universalmente como el holocausto que tuvo lugar en la plaza principal de la capital cuando un incendio consumió el cielo nocturno después de que tropas respaldadas por tanques y bombas atacaron el Palacio de Justicia.

Más de 100 personas murieron, entre ellas 11 de los 24 magistrados de la corte superior, aunque años más tarde las autoridades descubrirían que algunos de los rebeldes y presuntos simpatizantes civiles fueron sacados vivos del edificio por el ejército y desaparecieron. Las acciones de Betancur durante el asedio fueron cuestionadas, incluida su negativa a recibir una llamada telefónica del presidente de la corte pidiendo negociaciones, así como una orden del gobierno que obliga a las redes de televisión a interrumpir la cobertura del enfrentamiento y emitir un partido de fútbol.

Apenas una semana después, se produciría otro desastre: la erupción del volcán Nevado del Ruiz, que provocó una cascada de lodo que sepultó a toda la ciudad de Armero, dejando más de 25,000 personas muertas. Fue el peor desastre natural en la historia de Colombia, y una vez más Betancur fue interrogado por no haber ordenado una evacuación a tiempo. Las tragedias gemelas empañaron para siempre el legado de Betancur, y cuando dejó el cargo en 1986, se mantuvo prácticamente fuera de la vista pública.

Durante años sostuvo que había perdido el control del asedio del palacio a sus generales. El ex presidente fue absuelto de irregularidades por una investigación del Congreso en ese momento, pero rompió su silencio en 2015, mostrando arrepentimiento por su actuación cuando el entonces presidente Juan Manuel Santos estaba negociando otro acuerdo de paz con los rebeldes de las FARC, esta vez uno que puso fin al conflicto.