Zhou Youguang, conocido como el padre de los pinyin por crear el sistema de escritura china romanizada que se ha convertido en el estándar internacional desde su introducción hace unos 60 años, murió el sábado en Beijing, informaron medios estatales chinos, tenía 111 años.

En las últimas décadas, con la invencibilidad comparativa que sintió que la gran edad le otorgó, el Sr. Zhou también fue un abierto crítico del gobierno chino.

“¿Qué van a hacer?”, Preguntó sin rodeos en una entrevista con la BBC en 2012. “Vengan y llévenme”.

De hecho, ya lo habían hecho una vez, hace mucho tiempo.

Adoptado por China en 1958, Pinyin fue diseñado para no reemplazar las decenas de miles de caracteres tradicionales con los que se escribe el chino, sino como una palanca ortográfica para permitir el paso al mundo laberíntico de esos personajes.

Desde entonces, Pinyin (el nombre se puede traducir como “sonidos de deletreo”) ha aumentado enormemente la alfabetización en todo el país; alivió las agonías en el aula de los extranjeros que estudian chino; les dio a los ciegos una manera de leer el idioma en Braille; y, en un desarrollo que el Sr. Zhou apenas pudo haber previsto, facilitó la rápida entrada de chinos en los teclados de las computadoras y teléfonos celulares.

Es a Pinyin a quien debemos ahora ortografías ubicuas como Pekín, que suplantó a la anterior Pekín; Chongqing, que reemplazó a Chungking; Mao Zedong en lugar de Mao Tse-tung; y miles de otros. El sistema fue adoptado por la Organización Internacional de Normalización en 1982 y por las Naciones Unidas en 1986.

Sin embargo, a pesar de la influencia lingüística del Sr. Zhou, su oposición política tardía -en 2015, la agencia de noticias Agence France-Presse lo llamó “probablemente el disidente más antiguo de China” – se aseguró de que permaneciera relativamente oscuro en su propio país.

“Dentro de China, él permanece en gran parte sin festejo”, escribió The New York Times en 2012. “Como el periódico estatal China Daily remarcó en 2009, debería ser un nombre familiar, pero es prácticamente desconocido”.

El Sr. Zhou y sus colegas tardaron tres años en desarrollar el Pinyin, pero lo más sorprendente de su participación fue que no era ni lingüista ni lexicógrafo, sino un economista, que recientemente regresó a China desde Wall Street.

Pero debido a una reunión fortuita a mediados de siglo, y un amor de por vida por el idioma, el gobierno chino lo reclutó para desarrollar un sistema de escritura alfabética accesible. Fue un giro del destino, el Sr. Zhou reconoció después, que bien pudo haber salvado su vida.

Hijo de una familia prominente (su padre era un funcionario de la última dinastía imperial de China, el Qing, que vivió continuamente desde el siglo XVII hasta 1912), el Sr. Zhou nació en Changzhou, en el este de China, el 13 de enero de 1906. Su nombre al nacer era Zhou Yaoping; adoptó el seudónimo Zhou Youguang como adulto.

En 1927, después de estudiar en la Universidad de San Juan en Shanghai, se graduó de la Universidad de Guanghua allí con un título en economía.

Al comienzo de la segunda guerra chino-japonesa, precipitada por la invasión de Japón a China en 1937, Zhou se mudó con su esposa, Zhang Yunhe, y dos niños pequeños a Chongqing, la capital de la guerra. Su hija, Zhou Xiaohe, murió allí de apendicitis.

En Chongqing, el Sr. Zhou trabajó para el Fideicomiso y el Banco de Ahorros Sin Hua. También conoció a Zhou Enlai, que ya era una estrella en el Partido Comunista, que se desempeñaría como primer ministro de China desde 1949 hasta 1976.

Aunque Zhou Youguang nunca se unió al partido, ese conocimiento lo llevaría directamente a su desarrollo del Pinyin.

En 1946, el Sr. Zhou fue a Nueva York para representar a Sin Hua en la sede de Wall Street de su agente estadounidense, Irving Trust. Permaneció durante tres años, hasta que la toma comunista de China en 1949 lo movió a regresar a casa.

“Todos pensamos que China tenía una muy buena oportunidad para desarrollarse; no esperábamos la agitación posterior “, dijo Zhou a The Guardian, el periódico británico, en 2008.” La historia nos engañó “.

Durante los siguientes años enseñó economía en la Universidad de Fudan en Shanghai hasta que, a mediados de la década de 1950, intervino Zhou Enlai.

Para entonces, el gobierno comunista buscaba hacer del chino mandarín el idioma nacional y fomentar la alfabetización en todo el país. En 1955, convocó un comité para crear un sistema alfabético, basado en mandarín, que sería más fácil de usar que los sistemas de romanización existentes.

Sabiendo que la lingüística era un pasatiempo del Sr. Zhou, Zhou Enlai lo seleccionó para venir a Beijing y dirigir el comité. Las protestas del Sr. Zhou de que él era un simple aficionado fueron en vano.

“Todos son aficionados”, le dijeron.

Así que comenzó a estudiar idiomas y la miríada de sistemas utilizados para escribirlos. En poco tiempo, en medio de las purgas de derechistas de fines de la década de 1950 por parte de Mao Zedong, el presidente del Partido Comunista, se dio cuenta de que su nuevo llamado literalmente salvaba la vida.

“A Mao no le gustaban mucho los economistas, especialmente los profesores de economía de Estados Unidos”, dijo Zhou a The Guardian. “Para ese momento había cambiado a la línea del lenguaje y la escritura. No fui considerado un derechista. Muy afortunado. Si hubiera permanecido en Shanghai enseñando economía, creo que ciertamente podría haber estado preso durante 20 años. Un buen amigo mío fue encarcelado y se suicidó “.

Al intentar diseñar un sistema alfabético para transcribir el chino, el Sr. Zhou continuó una tradición ortográfica que se remonta al menos al siglo XVI.

La escritura tradicional china, concebida hace más de dos mil años, es un sistema de logotipos, en el que cada palabra del idioma está representada por un personaje separado. Para el lector, cada personaje transmite principalmente información semántica, en lugar de fonética.

Este hecho le da a la escritura china una ventaja inherente: puede usarse como un sistema común con el cual escribir los muchos dialectos mutuamente ininteligibles del país. Por lo tanto, los hablantes de dialectos tan divergentes como el mandarín y el cantonés pueden comunicarse entre sí por escrito, con cada carácter codificando el mismo significado – “casa”, “azul”, “pensar”, etc. – independientemente de su pronunciación en cualquiera dialecto.

Pero, por la misma razón, dicho sistema conlleva una gran desventaja: dado que los personajes revelan poca información fonética, no es posible, sin conocimiento previo, mirar una palabra china y saber cómo pronunciarla.

Para los lectores, también existe la inmensa carga de tener que dominar miles y miles de caracteres discretos para alcanzar incluso la alfabetización básica: Compare las meras doscientas o más caracteres que los usuarios de alfabetos tienen que aprender.

“Pinyin no debe reemplazar caracteres chinos; es una ayuda para los caracteres chinos “, explicó el Sr. Zhou en la entrevista con The Guardian. “Sin un alfabeto, tenía que aprender boca a boca, de oreja a oreja”.

Como resultado, el analfabetismo permaneció desenfrenado en toda China hasta bien entrado el siglo XX, afectando, según algunas estimaciones, hasta el 85 por ciento de la población. También fue excesivamente difícil para los extranjeros aprender a leer el idioma.

Otros sistemas de romanización habían sido probados anteriormente, comenzando con uno desarrollado a fines del siglo XVI por misioneros jesuitas de Europa. Hasta el advenimiento de Pinyin, el sistema más prevalente era Wade-Giles, el trabajo de dos diplomáticos británicos a fines del siglo XIX.

Pero el sistema de Wade-Giles, los lingüistas han estado de acuerdo desde hace mucho tiempo, es difícil de manejar e inexacto. Emplea un conjunto engorroso de superíndices numerados para indicar los tonos chinos: las variaciones significativas en el tono que distinguen a muchas palabras en el idioma. Tampoco refleja la pronunciación Mandarin especialmente fielmente.

Al principio, el Sr. Zhou y su comité se enfrentaron a una serie de preguntas fundacionales: ¿deberían los pinyin emplear el alfabeto romano, el cirílico o uno construido a propósito? ¿Cómo debería indicar los tonos del idioma?

Aunque la estrecha alianza de China con la Unión Soviética hizo seductor el cirílico, el comité finalmente se decidió por el Romano debido a su prevalencia mundial. Se usaron marcas diacríticas simples, incluyendo acentos agudos y graves, para representar los tonos.

Adoptado por el gobierno chino el 11 de febrero de 1958, Pinyin recibió una rápida aclamación. Pero incluso eso no pudo evitar al Sr. Zhou durante la Revolución Cultural, la purga de intelectuales de Mao y otros entre 1966 y 1976.

En 1969, el gobierno calificó al Sr. Zhou como una “autoridad académica reaccionaria” y lo exilió a un campo de trabajos forzados en la región de Ningxia en el centro-norte de China, donde trabajó en los arrozales. Pasó más de dos años allí.

Al regresar a casa, continuó escribiendo sobre lenguaje, cultura y asuntos contemporáneos. En la década de 1980, ayudó a supervisar la traducción al chino de la Enciclopedia Británica.