Si existe o no el libre albedrío, o si tal distinción es significativa, seguirá siendo un punto de discusión entre sacerdotes y filósofos. Lo que importa a los neurocientíficos es la interpretación, o percepción, del libre albedrío. Y por primera vez, los científicos han identificado sus orígenes cognitivos.

Los científicos definen el libre albedrío como la combinación de la volición, la voluntad de actuar y la agencia, un sentido de responsabilidad por las acciones de uno.

A través de un método de análisis llamado mapeo de redes de lesiones cerebrales, los científicos pudieron identificar los orígenes de los dos procesos cognitivos responsables de la percepción del libre albedrío.

El mapeo de la red de lesiones es una técnica recientemente validada que permite a los científicos mapear los síntomas causados ​​por una lesión cerebral en redes cerebrales específicas, dijo en un comunicado de prensa el Dr. Michael Fox, neurocientífico del Centro Médico Beth Israel Deaconess.

En este estudio, utilizamos este enfoque de localización de red para determinar la base neuroanatómica para la percepción desordenada del libre albedrío.

Los científicos examinaron la literatura médica en busca de lesiones cerebrales que interrumpieron la voluntad y la agencia. Los investigadores encontraron 28 casos en los que una lesión cerebral causó que el paciente perdiera la motivación para moverse o hablar. El equipo de investigación también encontró 50 casos en los que una lesión cerebral causó que los pacientes percibieran que los movimientos corporales no eran los suyos, a veces llamados síndrome del miembro fantasma.

Fox y sus socios de investigación determinaron que la interrupción de la volición fue causada por lesiones cerebrales en la corteza cingulada anterior, una región del cerebro relacionada con la motivación y la planificación. La mayoría de las lesiones cerebrales relacionadas con el síndrome del miembro fantasma se encontraron en el córtex precuneus, una región cerebral relacionada con la agencia.

Las ratas relacionadas cooperan, se ayudan mutuamente, igual que los humanos.
Las pruebas en pacientes por lo demás sanos demostraron que la manipulación de las dos regiones del cerebro interfirió con la percepción del libre albedrío, lo que confirma las conclusiones del esfuerzo de mapeo.

Los científicos detallaron sus hallazgos esta semana en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

Si bien los nuevos hallazgos son significativos para comprender cómo las diferentes regiones del cerebro afectan las percepciones de las personas sobre sus acciones, los autores del nuevo estudio no esperan que su trabajo sea citado en la sala del tribunal en el corto plazo.

Nuestro estudio se centró en pacientes con trastornos de libre albedrío por movimientos; sin embargo, el libre albedrío se discute comúnmente en relación con la responsabilidad social, legal y moral de las decisiones, no solo el movimiento, dijo Fox, quien también se desempeña como profesor asociado de neurología en la Escuela de Medicina de Harvard. Sigue sin conocerse si la red de regiones del cerebro que identificamos como relacionada con el libre albedrío para los movimientos es la misma que las importantes para la toma de decisiones morales.