El huracán Irene fue el primer huracán de la temporada atlántica 2011. Cuando golpeó la costa este de EE. UU., Su camino cruzó áreas pobladas por más de 50 millones de estadounidenses. También generó miles de “terremotos” a su paso. Crédito: Observatorio de la Tierra de la NASA. Un huracán y un terremoto que suceden al mismo tiempo suenan como una combinación improbable, pero en el fondo del océano, no lo es.

Según un nuevo estudio, es bastante común que un poderoso huracán haga que el fondo marino retumbe como un terremoto de magnitud 3.5. Los investigadores llaman a este fenómeno un “terremoto”. Ocurren cuando se forma una gran tormenta sobre el océano, desencadenando una ola secundaria que interactúa con el fondo marino.

La interacción hace que el fondo marino tiemble, principalmente cuando es plano y sobre una gran plataforma continental. “Durante una temporada de tormentas, los huracanes o las olas del noreste transfieren energía al océano como fuertes olas oceánicas, y las olas interactúan con la tierra sólida produciendo intensa actividad de fuente sísmica “, dijo Wenyuan Fan, profesor asistente de Ciencias de la Tierra, el Océano y la Atmósfera en la Universidad Estatal de Florida y autor principal del nuevo estudio.

Sin embargo, no hay que preocuparse, aunque poderosos tsunamis como los que azotaron a Japón en 2011 se forman cuando ocurre un terremoto en el fondo marino, los terremotos son simplemente demasiado débiles para representar una amenaza, de hecho, representan una nueva fuente sísmica útil que los científicos pueden usar para investigar la estructura del planeta, especialmente en lugares donde carecemos de instrumentos sísmicos o terremotos.

Además, pueden usarse para estudiar la dinámica de las olas oceánicas durante las grandes tormentas, lo que en última instancia debería mejorar el pronóstico en el futuro.

“Podemos tener fuentes sísmicas en el océano al igual que los terremotos dentro de la corteza”, dijo Fan. “La parte emocionante es que las fuentes sísmicas causadas por los huracanes pueden durar de horas a días”. El estudio, que se publicó en la revista Geophysical Research Letters, señala que se registraron 14.077 terremotos entre 2006 y 2015. Huracán Ike, que golpeó las islas del Caribe y Texas en 2008, y el huracán Irene, que se extendió por la costa este, creó la mayor cantidad de terremotos en su camino, pero no todos los huracanes provocan terremotos.

El enormemente poderoso huracán Sandy apenas generó uno, lo que sugiere que las características oceanográficas locales y la topografía del fondo marino son esenciales para su formación.

No se detectó ningún terremoto frente a la costa de México o la costa este de Estados Unidos desde Nueva Jersey a Georgia. “Tenemos muchas incógnitas”, dijo Fan. “Ni siquiera éramos conscientes de la existencia del fenómeno natural. Realmente resalta la riqueza del campo de las ondas sísmicas y sugiere que estamos alcanzando un nuevo nivel de comprensión de las ondas sísmicas “.