En un estudio, los científicos rastrearon las interacciones entre gatos callejeros y poblaciones locales de ratas. Utilizando microchips para rastrear los movimientos de las poblaciones de roedores, los científicos demostraron que las ratas son expertas en evitar los gatos.

En el transcurso de 79 días de estudio, los científicos registraron solo dos muertes por ratas causadas por gatos.

Al igual que cualquier presa, las ratas sobreestiman los riesgos de la depredación. En presencia de los gatos, ajustan su comportamiento para hacerse menos aparentes y pasan más tiempo en madrigueras, dijo en un comunicado de prensa el investigador principal, el Dr. Michael H. Parsons, investigador invitado de la Universidad de Fordham. Esto plantea dudas sobre si liberar gatos en la ciudad para controlar ratas vale los riesgos que los gatos representan para la vida silvestre.

Los biólogos han argumentado previamente que los gatos prefieren atacar a los animales más pequeños e indefensos, como las aves y los mamíferos nativos, como los ratones voladores y las musarañas.

Los neoyorquinos a menudo se jactan de que sus ratas “no temen a nada” y tienen el “tamaño de un gato”, dijo Parsons. Sin embargo, los gatos son comúnmente liberados para controlar esta presa relativamente grande, defensiva y potencialmente peligrosa.

Parsons y sus colegas ya estaban estudiando poblaciones de ratas en un centro de reciclaje de desechos de la ciudad de Nueva York cuando un grupo de gatos callejeros se mudó al área, ofreciendo a los investigadores una oportunidad única para observar las interacciones felino-roedor.

Los microchips y cámaras de sensores de movimiento ayudaron a los investigadores a rastrear los efectos de los gatos en el comportamiento de las ratas.
Debido a que las ratas eran tan grandes y efectivas para esconderse, los investigadores esperaban una baja tasa de depredación. Sus hallazgos, publicados esta semana en la revista Frontiers in Ecology and Evolution, confirmaron su hipótesis.

La nueva investigación sugiere que la presencia de gatos en realidad no reduce las poblaciones de ratas locales, pero puede hacerlas menos visibles.

La gente ve menos ratas y asume que es porque los gatos las han matado, mientras que en realidad se debe a que las ratas han cambiado su comportamiento, dijo Parsons. Los resultados de nuestro estudio sugieren que los beneficios de liberar gatos son superados por los riesgos para la vida silvestre.

Estudios previos sugieren que los dueños de gatos subestiman el daño ecológico causado por la depredación de gatos.