Se espera que el juicio comience a principios de 2019 y que reviva las tensiones entre Cataluña y el gobierno central de España, que se han aliviado desde que el nuevo primer ministro socialista, Pedro Sánchez, llegó al poder en junio.

El tribunal dijo que nueve de los ex líderes encarcelados, incluido el ex vicepresidente de Cataluña Oriol Junqueras, deberían ser procesados ​​por rebelión, que conlleva una pena de prisión de hasta 25 años.

Pero el ex presidente de la región, Carles Puigdemont, quien también está acusado de rebelión por su papel en el impulso separatista y está en el exilio autoimpuesto en Bélgica, no está entre el grupo porque España no permite juicios en ausencia.

El parlamento de Cataluña declaró su independencia el 27 de octubre del año pasado luego de un referéndum de secesión prohibido que se vio empañado por la violencia cuando la policía nacional enviada desde Madrid golpeó a los votantes con porras y disparó balas de goma.

La medida provocó la peor crisis política de España desde el regreso a la democracia tras la muerte del dictador Francisco Franco en 1975.

Además de Junqueras, el tribunal ordenó que otros cinco miembros del gobierno catalán fueran procesados ​​por rebelión, junto con la ex presidenta del parlamento catalán, Carme Forcadell.

Los líderes de dos poderosos grupos separatistas de base, Jordi Sánchez de la Asamblea Nacional Catalana (ANC) y Jordi Cuixart de Omnium Cultural, también fueron condenados a juicio por rebelión.

Amnistía Internacional pidió a principios de este mes la liberación de los dos hombres que han estado en la cárcel desde octubre de 2017, diciendo que su detención continuada era excesiva y desproporcionada.

Algunos de los 18 acusados ​​también enfrentan cargos de malversación o desobediencia.

Puigdemont y sus compañeros separatistas han negado cualquier delito, diciendo que el plebiscito del 1 de octubre de 2017 les dio la autoridad para separarse de España.

Junqueras y los otros ex miembros del gabinete catalán fueron detenidos en noviembre de 2017 en espera de juicio luego de organizar el referéndum ilegal y declarar su independencia.

El gobierno central respondió a la declaración unilateral al destituir al gobierno catalán, tomar el control de la rica región noreste y convocar a elecciones regionales rápidas.

Los partidos separatistas catalanes ganaron una vez más una escasa mayoría en el parlamento regional en las encuestas de diciembre de 2017, pero se han dividido sobre qué estrategia seguir para lograr la independencia.

Los separatistas han exigido que el gobierno de Sánchez libere a los líderes encarcelados, a quienes llaman presos políticos, o que desestime algunos de los cargos en su contra.

El gobierno minoritario de Sánchez, que necesita el apoyo de los partidos separatistas catalanes para aprobar su proyecto de presupuesto para 2019, ha adoptado un enfoque más conciliador que el gobierno conservador del Partido Popular (PP) que reemplazó a principios de este año.

Varios ministros han dicho que preferirían que los antiguos líderes catalanes no estuvieran en prisión preventiva, incluso cuando subrayan que solo los tribunales pueden liberarlos.

El gabinete de Sánchez ha ofrecido una votación sobre el aumento del autogobierno de Cataluña, pero descartó categóricamente un referéndum sobre la autodeterminación o la independencia.

Nada ha cambiado. Las palabras sí, pero no los hechos, dijo Sergi Sabria, portavoz del partido izquierdista Esquerra Republicana de Catalunya (ERC) de Junqueras.

El líder del PP, Pablo Casado, acusó el miércoles a Sánchez en el parlamento de ser participante y cómplice de un golpe de estado, en una referencia a la fallida oferta separatista de Cataluña.

Las encuestas muestran que los catalanes están divididos equitativamente sobre la cuestión de la independencia, pero la gran mayoría respalda un voto legalmente vinculante para resolver el problema.