Otro día, otra forma en que los gigantes tecnológicos se benefician ampliamente de las prácticas publicitarias desagradables. Hoy trae la noticia, según informó el Sunday Times, que Google ha cosechado “millones” de empresas sombrías que anuncian en línea como líneas de ayuda para personas que sufren adicción, pero en realidad canalizan a esas personas a clínicas privadas costosas, ganando enormes comisiones.

La idea básica es simple y sólida: alguien que busque “ayuda para dejar de tomar pastillas para el dolor” o algo así debería estar conectado con los recursos adecuados, y aparentemente eso es lo que hacen las líneas de ayuda como las investigadas por el equipo encubierto del Sunday Times.

Pero las clínicas privadas orientadas a los beneficios, que cobran decenas de miles de dólares por sus servicios, han comenzado a ofrecer enormes recompensas de referencia por enviar a los pacientes su dirección. Y los remitentes, para atrapar a estas personas necesitadas antes de la competencia, han comenzado a pagar cada vez más por la ubicación principal de Google.
El informe muestra que los remitentes pagaban tanto como £ 200, alrededor de $ 270, por un solo clic. Pero eso es solo una gota en el cubo si con éxito derivan a alguien a una clínica, ganando diez o veinte mil. Además, les compró consultas con representantes de Google que, según los informes, los ayudaron a mantenerse en la cima de los resultados.

Puede ser que las personas que buscan ayuda eventualmente lo encuentren. Pero, naturalmente, no fueron informados de ninguno de estos arreglos financieros.

Sería agradable saber que la línea de ayuda aparentemente obvia a la que llamas está ganando enormes comisiones de los lugares a los que te remite, ¿verdad? Es por eso que “la intermediación de pacientes”, como a veces se llama, está prohibida en gran parte de los EE. UU. Y por qué Google no permite este tipo de anuncios aquí; prohibió toda la categoría en septiembre.

En un comunicado, Google dijo que hoy decidió hacer que la prohibición también se aplique al Reino Unido.

El abuso de sustancias es una crisis creciente y ha llevado a prácticas engañosas por intermediarios que debemos comprender mejor. En los EE. UU., Restringimos completamente los anuncios en esta categoría y hemos decidido extender esto al Reino Unido a medida que consultamos con expertos locales para actualizar nuestra política y encontrar una forma mejor de conectar a aquellos que necesitan ayuda con el tratamiento que necesitan.

No es necesario ser demasiado cínico para encontrar algunas cosas que valga la pena preguntar. Si se trata de ética médica, ¿por qué se permitieron los anuncios en el Reino Unido? ¿Por qué no extender la prohibición globalmente? ¿Por qué llevó un informe de investigación hacer que Google “decidiera” cambiar su política cuando, presumiblemente, tenía las herramientas para identificar estos problemas?

Existen, por supuesto, grandes diferencias en la forma en que se regulan estas clínicas y se les permite operar entre los EE. UU. Y el Reino Unido, con (como cabría esperar) menos regulación en las primeras. Entonces, una prohibición de talla única sería prematura y posiblemente incluso dañina para quienes buscan ayuda. Consultar con expertos es un buen comienzo.

Sin embargo, uno esperaría que, habiendo encontrado tácticas viscosas en un negocio en un mercado importante, Google habría sido más proactivo al analizar la presencia de esas tácticas en otros lugares. Después de todo, puede ser un nicho, pero esto no fue un cambio tonto: estamos hablando de millones de dólares aquí.

Esto parece ser solo otra entrada en el registro de las compañías de Internet que ganan dinero tanto de los buenos actores como de los malos, solo cortando lo malo cuando alguien más lo señala. Están felices de disculparse y cambiar la política después, pero parecen tener muy poca previsión cuando se trata de encontrar esas cosas por sí mismos.