Los científicos advierten que la contaminación podría estar privando a los árboles europeos de nutrientes vitales al dañar hongos esenciales. Los hongos viven en las raíces de los árboles, suministrándoles minerales y agua.

Los límites actuales de contaminación pueden no ser lo suficientemente estrictos como para proteger los hongos del bosque, dicen los investigadores Los síntomas de la malnutrición de los árboles, como las hojas descoloridas o faltantes, se han visto en todos los bosques de Europa. La pérdida de hongos puede ser un factor, según el estudio, publicado en la revista Nature.

“Si nos preocupamos por la condición de nuestros bosques, en qué forma se encuentran, no podemos simplemente mirar hacia arriba”, dijo el Dr. Martin Bidartondo, del departamento de ciencias de la vida del Imperial College London y Royal Botanic Gardens. “Necesitamos mirar debajo, tenemos que entender cómo los hongos nutren los árboles.”

Los hongos se puede encontrar viviendo en las raíces de los árboles, proporcionando nutrientes vitales y agua. Conocidos por las trufas y hongos formados por algunas especies, pueden vivir durante décadas debajo de la superficie, creciendo a varios metros cuadrados de tamaño. Estos hongos, conocidos como hongos micorrízicos, reciben carbono del árbol a cambio de nutrientes esenciales, como nitrógeno, fósforo y potasio, que toman del suelo.

Los investigadores estudiaron 40,000 raíces de 13,000 muestras de suelo en 137 sitios forestales en 20 países europeos, durante 10 años. Descubrieron que el aire local y la calidad del suelo tienen un gran impacto en las micorrizas. Los árboles necesitan este hongo para obtener nutrientes y agua de el suelo y hay factores como la contaminación que están afectando a este hongo, dijo la Dra. Laura M Suz de Royal Botanic Gardens, Kew, una de las co-investigadoras del estudio.

“Necesitamos ser conscientes de ello al menos porque estos hongos son esenciales para el crecimiento y la salud de los árboles.”

Los investigadores dicen que estos primeros resultados a gran escala deberían usarse para diseñar nuevos estudios sobre el vínculo entre la contaminación, el suelo, las micorrizas, el crecimiento y salud del árbol.

Un hallazgo importante del estudio es que los límites de contaminación europeos pueden establecerse demasiado alto, dijo el Dr. Bidartondo. En América del Norte, los límites son mucho más bajos, y ahora tenemos buenas pruebas de que deberían ser similares en Europa. Por ejemplo, los límites de nitrógeno europeos actuales pueden necesitar reducirse a la mitad. Nuestros árboles en Europa no son más tolerantes que los de América del Norte. Sus hongos simplemente están sufriendo más.

El estudio incluyo especies como hayas, robles, pinos y abetos en toda Europa. Los hongos reciben poca protección bajo las políticas de conservación, lo que hace difícil evaluar qué especies son raras o están disminuyendo.