Las observaciones de la sonda MAVEN arrojan luz sobre la pérdida de la atmósfera.

Los científicos están aplicando el conocimiento obtenido de estudiar a Marte para calcular cómo se comportarían las atmósferas de los exoplanetas teóricos.

David Brain, profesor en el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado en Boulder y co-investigador de la misión MAVEN (atmósfera marciana y evolución volátil) de la NASA, dijo ayer en una reunión de la Unión Geofísica Americana cómo su equipo utilizó datos recopilados de MAVEN para estimar cómo un planeta parecido a Marte podría comportarse cuando se encuentre en órbita alrededor de una estrella diferente.

La atmósfera de Marte ha sido arrastrada durante más de cuatro mil millones de años desde que perdió su campo magnético protector (magnetosfera), que probablemente fue causada por ataques de meteoritos. La sonda MAVEN ha estado en órbita marciana desde 2014, midiendo la tasa de pérdida atmosférica debido a diversas causas y enviando datos a la Tierra para que el equipo en Colorado los analice.

La misión MAVEN nos dice que Marte perdió cantidades sustanciales de su atmósfera con el tiempo, cambiando la habitabilidad del planeta dijo Cerebro. Podemos utilizar Marte, un planeta del que sabemos mucho, como laboratorio para estudiar planetas rocosos fuera de nuestro sistema solar, del cual no sabemos mucho todavía .

Los cálculos se basaron en un planeta parecido a Marte que orbita una pequeña estrella clase M. Esta clase no es tan brillante como nuestro Sol, por lo que el planeta teórico tendría que estar mucho más cerca de su estrella que Marte para desarrollarse en las mismas condiciones. La distancia entre la estrella teórica y el planeta sería menor que la existente entre el Sol y Mercurio.

A esta distancia, sin embargo, se cree que habría de cinco a 10 veces más radiación ultravioleta que la que recibe Mars. Como los rayos UV son una fuente importante de daño atmosférico, que lo causan y exacerban otras causas, los cálculos mostraron que un exo-Mars orbitar una estrella clase M sería habitable de cinco a 20 veces menos tiempo de lo que habría sido tu Marte. Una estrella particularmente activa propensa a tormentas solares disminuiría este período en un factor de 1,000.

Sin embargo, este es solo el caso de las condiciones marcianas. Un planeta diferente podría tener sus propios procesos químicos capaces de reponer la atmósfera, o tener una masa mayor o un campo magnético que repelería el viento estelar, lo que daría a la atmósfera una mayor protección.

Bruce Jakosky, investigador principal de MAVEN, dijo: “La habitabilidad es uno de los temas más importantes de la astronomía, y estas estimaciones demuestran una forma de aprovechar lo que sabemos sobre Marte y el Sol para ayudar a determinar los factores que controlan si los planetas de otros sistemas podrían ser adecuado para la vida.