El telescopio Hubble ha embolsado una vista de primer plano sin precedentes de una de las galaxias más antiguas conocidas del Universo.

Los astrónomos tuvieron suerte cuando el observatorio orbital capturó la imagen de una galaxia que existía solo 500 millones de años después del Big Bang.

La imagen se estiró y amplificó por el fenómeno natural de las lentes gravitacionales, desbloqueando detalles sin precedentes.

Estos objetos suelen aparecer como diminutas manchas rojas en poderosos telescopios. La distancia y la edad están relacionadas en la astronomía; Debido al tiempo que tarda la luz en atravesar la gran extensión intermedia, vemos la galaxia tal como era hace más de 13 mil millones de años.

El detalle evidente en la imagen ayudará a los científicos a probar las teorías de la evolución de las galaxias.  “Es un hallazgo muy agradable”, dijo el autor principal del estudio, Brett Salmon. El Dr. Salmon, del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, agregó: Al analizar los efectos de las lentes gravitacionales en la imagen de esta galaxia, podemos determinar su tamaño real y su forma.

Los hallazgos fueron presentados en la 231ª reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Washington DC. Lentes de zoom natural. La lente gravitatoria describe la forma en que la luz se curva al pasar alrededor de un objeto masivo entre fuente y un observador. Esto crea una especie de lente de zoom cósmico, amplificando la imagen de una galaxia en el fondo. En este caso, un gran cúmulo de galaxias no solo aumentó la luz del más distante sino que también ungió su imagen en un arco. La lente no es diferente al fondo de una copa de vino, distorsionando esa imagen de fondo, dijo el Dr. Salmon.

La galaxia más antigua es relativamente pequeña, con aproximadamente una centésima parte de la masa de la Vía Láctea. Puede ser típico de las galaxias que surgieron relativamente poco tiempo después del Big Bang.

Una pregunta clave para los astrónomos que estudian la evolución de las galaxias es el origen de los discos, un componente clave de la estructura a gran escala de muchas galaxias, incluida la Vía Láctea. . Los discos galácticos son distribuciones planas y giratorias de estrellas, gas y polvo.

El Dr. Salmon comentó: “Realmente no sabemos cómo las primeras galaxias en el Universo ensamblaron esos agradables discos giratorios en esas bellas imágenes que vemos“.

Entonces, ¿cuándo empezaron a formarse realmente esos discos?

Otro estudio presentado aquí en la reunión número 231 de la AAS describió la evidencia de rotación en galaxias que existían unos 800 millones de años después del Big Bang. Esa rotación podría ser indicativa de los comienzos de la formación del disco.

Renske Smit, de la Universidad de Cambridge, y sus colegas, usaron la matriz Alma en Chile para mostrar que el gas en estas galaxias recién nacidas se arremolinaba y rotaba en un movimiento de remolino, similar al La Vía Láctea y otras galaxias más maduras mucho más adelante en la historia del Universo. Esperábamos que las galaxias jóvenes fueran dinámicamente “desordenadas”, debido a los estragos causados ​​por estrellas jóvenes en explosión, pero estas mini galaxias muestran la capacidad de mantener el orden y parece estar bien regulado, dijo el Dr. Smit. A pesar de su pequeño tamaño, ya están creciendo rápidamente para convertirse en una de las galaxias “adultas” en las que vivimos hoy.

Explicando por qué esto era potencialmente importante, el Dr. Salmon dijo: Una vez que la galaxia se instala en un disco, eso pone en marcha el resto de la evolución de la galaxia.

Descubrir cuándo esa fase turbulenta comienza a establecerse es una condición inicial clave. Las simulaciones de computadora sugieren que los discos podrían estar presentes en galaxias hasta 600 millones de años después del Big Bang. La galaxia descubierta con Hubble podría ser una de las primeras en poseerla.

Este objeto se encuentra justo en los límites de las capacidades de detección del Hubble, pero el Telescopio Espacial James Webb debería poder proporcionar muchos más detalles.

Se espera que el observatorio Webb de la NASA se lance en un cohete Ariane en 2019. Esta galaxia es un objetivo emocionante para la ciencia con el telescopio Webb ya que ofrece una oportunidad única para resolver poblaciones estelares en el Universo temprano, explicó el Dr. Salmon.