El crecimiento de bitcoin está alimentando la especulación y el debate sobre el impacto ambiental de la energía necesaria para impulsar la moneda virtual en la era del cambio climático. Algunas preguntas y respuestas sobre el problema:

¿QUÉ ES BITCOIN?

Bitcoin es la moneda virtual más popular en el mundo, y ha fluctuado significativamente en valor durante el año pasado. Fue creado en 2009 como una nueva manera de pagar por cosas que no estarían sujetas a los bancos centrales que son capaces de devaluar la moneda. Las preocupaciones sobre la sostenibilidad de bitcoin, expresadas por economistas y ambientalistas, se derivan del proceso de minería que es fundamental para su existencia.

Los mineros usan computadoras para realizar cálculos complejos que verifican las transacciones en bitcoins. Esto utiliza una enorme cantidad de energía a través de computadoras y granjas de servidores en todo el mundo, lo que ha generado preocupaciones sobre la cantidad de electricidad dependiente de combustibles fósiles utilizada para alimentar las computadoras. Algunas estimaciones dicen que el impacto de la energía de bitcoin es más que el de un país pequeño.

¿POR QUÉ ES BITCOIN ATRACTIVO?

Bitcoin es una especie de dinero digital que no está vinculado a un banco o un gobierno, y su valor aumentó rápidamente en la segunda mitad de 2017 antes de caer a principios de este año. Es volátil. El valor de un bitcoin fue de aproximadamente $ 16,500 a fines de diciembre de 2017, en comparación con aproximadamente $ 1,000 en marzo de 2017, y luego bajó a aproximadamente $ 7,700 en la primera semana de febrero de este año. Un bitcoin en sí mismo es esencialmente una línea de código de computadora. Está firmado digitalmente cuando va de un propietario a otro.

¿POR QUÉ ESTÁN LOS CRÍTICOS PREOCUPADOS POR EL USO DE ENERGÍA?

Bitcoin no puede existir sin computadoras, que no pueden existir sin una fuente de electricidad. Y la cantidad de computadoras y la energía necesaria para alimentarlos está aumentando.
El creciente valor de bitcoin está directamente relacionado con la cantidad de energía que utiliza. Los mineros desbloquean bitcoins resolviendo rompecabezas complejos y únicos. A medida que el valor de bitcoin aumenta, los acertijos se vuelven cada vez más difíciles y requiere más potencia de la computadora para resolverlos.

Algunas estimaciones dicen que más del 60 por ciento de la potencia de procesamiento utilizada para extraer bitcoins está en China, donde depende en gran medida de la quema de carbón. El gobierno chino reveló planes en enero para cerrar la minería de bitcoin, en parte debido a las preocupaciones sobre el consumo de energía.

El carbón y otros combustibles fósiles también son el mayor generador de electricidad para el resto del mundo, y el carbón contribuye significativamente al cambio climático provocado por el hombre. Al quemarlo produce dióxido de carbono, un gas que es el principal contribuyente al calentamiento global.

Esta dependencia de los combustibles fósiles ha dado lugar a la especulación de que el consumo de energía de bitcoin seguirá aumentando a medida que crezca en popularidad.

¿CUÁNTO AFECTA REALMENTE EL BITCOIN AL CONSUMO DE ENERGÍA?

Las estimaciones varían, y una verdadera cifra podría ser imposible debido a la naturaleza intencionalmente anónima del uso de bitcoins. Pero el analista de bitcoin holandés Alex de Vries, que opera un índice de consumo de energía Bitcoin en el sitio web Digiconomist, ha producido estimaciones que cree que son alarmantes.

Si los mineros de Bitcoin están usando las máquinas más eficientes posibles, la menor cantidad de electricidad que podrían estar usando es de 13 teravatios por hora, dijo De Vries en una entrevista. Eso es casi tanto como todo el país de Eslovenia. De Vries dijo que las estimaciones menos conservadoras hacen que sea completamente posible que Bitcoin esté utilizando tanta energía como Irlanda, que consume aproximadamente el doble que Eslovenia, o alrededor del 0,7 por ciento del total de los EE. UU.

El problema está empeorando, dijo De Vries, quien estimó que la cantidad anual de energía consumida por Bitcoin aumentó en una quinta parte en las últimas semanas de 2017.
Por otro lado, Oscar Lafarga, cofundador de una compañía de tecnología de Fort Lauderdale, Florida que consulta sobre criptomonedas, dijo que el crecimiento de Bitcoin podría estimular el interés en la energía verde.

En cierto modo, podría ser la fuerza impulsora de los avances en la energía renovable, dijo.
En Islandia, la abundancia de energía renovable de las plantas geotérmicas e hidroeléctricas ha ayudado a generar la minería bitcoin.

El alcance del impacto de bitcoin en el medio ambiente, y cuánto debe importar a las personas que lo usan, es una fuente de debate.
Mientras De Vries dice que el bitcoin está consumiendo una gran cantidad de energía, tanto por sí solo como en relación con sistemas de pago más antiguos, como las tarjetas de crédito, otros piensan que la situación no es tan grave.

El inversor de Bitcoin Marc Bevand, de St. Louis, ha escrito que el bitcoin probablemente utiliza cerca de cuatro o cinco teravatios por hora, menos que el consumo anual de electricidad para las luces de Navidad en los Estados Unidos. Dijo que cree en los beneficios de bitcoin, como hacer los pagos más eficientes y ayudar a las personas a escapar de la inflación, supera el costo ambiental.

Sin embargo, agregó: no tenemos datos exactos para decir cuánto nos estamos beneficiando de bitcoin.