El chocolate ha sido una delicadeza durante mucho más tiempo de lo que se pensaba. La evidencia botánica muestra que la planta a partir de la cual se hace el chocolate se cultivó por primera vez como alimento hace más de 5,000 años en la selva amazónica.

Los residuos químicos encontrados en la cerámica antigua sugieren que el cacao se usaba como alimento , bebida o medicina de los indígenas que viven en lo que hoy es Ecuador.

Hasta ahora se pensaba que el chocolate se originó mucho más tarde y en América Central que en América del Sur. La planta se utilizó por primera vez al menos 1.500 años antes de lo que teníamos pruebas anteriores, dijo El profesor Michael Blake, del departamento de antropología de la Universidad de British Columbia en Vancouver, co-investigador del estudio.

Investigadores analizaron vasijas de cerámica del sitio arqueológico de Santa Ana (La Florida) en las tierras altas de Ecuador, que estuvo ocupado entre 5.300 y 2.100 años atrás. Se han documentado varios cultivos allí, incluyendo maíz, batatas y el árbol de cacao Theobroma.

Se encontraron rastros de productos químicos y ADN de la planta en la cerámica, lo que sugiere las semillas de tierra de la vaina de cacao se estaban mezclando en un brebaje y se bebían.

La Dra. Sonia Zarrillo de la Universidad de Calgary dijo que los granos de almidón en la olla parecían ser exclusivos del árbol del cacao. El estudio corrobora los datos de ADN que apuntan a los árboles origen de la región del Amazonas superior del noroeste de América del Sur, que es donde también se originó la cosecha doméstica. “Es otro regalo de la gente de la Amazonia al mundo”, dijo el profesor Blake quien destaca la importancia de proteger este hábitat.

Se cree que las plántulas o semillas del árbol de cacao se transportaron al norte hacia México y América Central, tal vez a lo largo de las rutas marítimas. Los granos de cacao se convirtieron en productos preciosos, utilizados por los ricos como alimento y bebida, o comercializados por otros alimentos.

Los exploradores españoles en la década de 1520 se llevaron los granos de cacao a casa y difundieron la delicadeza en toda Europa.